¿Es la Reprogramación Celular la Llave a la Vida Eterna?

La Fuente de la Eterna Juventud, Lucas Cranach el Viejo, 1546. En la parte izquierda del cuadro, varias mujeres ancianas y decrépitas proceden a darse un baño en las aguas vivificadoras. A la derecha, un hombre las espera, invitándolas a vestirse y a seguir disfrutando de la vida.

Vocabulario útil

Células madre pluripotentes inducidas (IPSCs): Células adultas (somáticas) reprogramadas para pasar a un estado pluripotente similar al de una célula madre embrionaria y así poder convertirse en cualquier célula humana.

Evolución: Secuencia de acontecimientos que marcan el avance progresivo de cambios en la composición genética de una población genética a lo largo de generaciones.

Reprogramación celular: Proceso por el cual una célula es transformada en otra distinta.

Envejecimiento: Proceso gradual de hacerse viejo, mayor.

Esperanza de vida: Edad estadística que indica los años de vida que pueden quedarle a una persona.

Inmortalidad: Capacidad de vivir para siempre y nunca dejar de existir.

Un equipo de investigadores logra, por primera vez en la historia de la ciencia, frenar el envejecimiento y alargar la vida de seres vivos mediante un proceso inédito de reprogramación celular.

El hombre lleva buscando la inmortalidad desde tiempos inmemoriales. El deseo de vivir para siempre, de no perder la batalla definitiva ante la muerte, de no claudicar ante lo inevitable ha perseguido a nuestra especie desde siempre. En 1512 el conquistador español Juán Ponce de León, nacido en Valladolid en el año 1460, se embarcaba en una cruzada en busca de la fuente de la eterna juventud de la que le habían hablado los indígenas americanos. Según estos, en la región de Bimini, al norte de la isla Cuba, se ubicaba un vergel del que manaban aguas dadoras de vida eterna. Tras años de búsqueda y varias expediciones, Ponce de León no hallaría la maravillosa fuente pero en el intento fundaría Puerto Rico y descubriría la península de la Florida y la Corriente del Golfo. 

Quinientos años después otro español, el Dr. Juán Carlos Izpisúa, principal investigador del Salk Institute for Biological Studies con sede en La Jolla, California, aunque tampoco ha conseguido beber de la fuente de la eterna juventud que tanto ansiaba Ponce de León, sí ha logrado rejuvenecer, por primera vez en la historia de la evolución, unos seres vivos, concretamente a un grupo de ratones con progeria. El pasado mes de diciembre, el equipo del Dr. Izpisúa lograba un hito de la investigación biomédica: confirmar que el envejecimiento no es un proceso unidireccional como se creía, sino que puede revertirse mediante la reprogramación de células somáticas para devolverlas a un estado de células madre pluripotentes inducidas (IPSCs) tras inducir cuatro factores de transcripción, Oct4, Sox2, Klf4, y c-Myc (OSKM). Hasta ahora, este proceso de remodelado epigenético solo se había logrado desarrollar en estudios in vitro. Es la primera vez en la historia que esto se confirma, también, en seres vivos.

Source: Cell, Dec. 2016

A nadie se le escapa que un ratón no es un ser humano y que el camino que queda por recorrer hasta poder aplicar estas tecnologías a la especie humana será largo, no obstante, la puerta que ha abierto el equipo del Dr. Izpisúa nos llena de esperanza, aunque también de interrogantes. ¿Cuál podrá llegar a ser nuestra esperanza de vida? y ¿cuál nuestra calidad de vida?, ¿será ésta una tecnología al alcance de todos o solo para los que puedan permitírsela? Y la pregunta del millón, ¿seremos inmortales?

A estas preguntas el Dr. Izpisúa contesta diciendo que todo aquello que no esté justificado ni se enmarque dentro de las propias leyes de la evolución no debería perseguirse. Él entiende que esta tecnología debería usarse para reprogramar nuestras células, sanarlas o paliar enfermedades o síndromes, no con fines cosméticos ni antinaturales. En cuanto a si seremos, o no inmortales, el investigador es rotundo al respecto: todos envejeceremos y, un día, moriremos. Enlentecer la vida de una célula es un proceso complicado. Según él, “a la evolución no le importan nuestras esperanzas. Para ella una vez pasada nuestra edad reproductiva somos dispensables. Las únicas células inmortales son el espermatozoide y el óvulo.”

Además, asegura que todo el proceso de la vida está rodeado de un misterio que parece impenetrable. Dice no ser capaz de explicar el proceso a través del cual a partir de un embrión unicelular se generan miles de millones de células que darán lugar a un ser humano a pesar de ser un proceso que observa a diario en su laboratorio. “Hay algo de divino en eso”, asegura. Al igual que otros científicos valientes como él, y a la vanguardia de la ciencia, el Dr. Izpisúa no tiene reparos en admitir que el ser humano es singular y único desde el momento mismo de la concepción y que está envuelto de una magia y un misterio que todavía no hemos sido capaces de descifrar. Ni siquiera a través del microscopio de una eminencia como el Dr. Izpisúa. Y es que quizá no estemos en este mundo para vivir más ni mejor, sino para dar sentido a nuestras vidas. Y eso es algo que depende de todos y cada uno de nosotros.

Comprensión lectora:

1. ¿Nos confirma el Dr. Izpisúa que el remodelado epigenético será la llave que nos conceda la inmortalidad?

2. ¿Crees que la reprogramación y rejuvenecimiento celulares son el paso más importante que dará la medicina en el siglo XXI?

AUTHOR Prof. Jorge C. Berriatúa is the Managing Editor of the ICBMed Bulletin and Co-Founder of ICBMed. He did his B.A. in Linguistics and Masters of Education at the University of La Rioja, Spain, and his Masters of Medical Translation at UNED, Madrid, specializing in medical reporting, translating and teaching.

Jorge C. Berriatúa, M.Ed., MSc in Medical Translation

President & Co-founder, ICBMed

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